Energia nucleare, pro e contro

Stephan K? hler / EyeEm / Getty Images

Sulla scia del disastro nucleare di Fukushima che ha colpito il Giappone nel 2011, l'energia nucleare è stata sottoposta a un nuovo scrutinio in tutto il mondo. Sebbene ci siano molti vantaggi per l'energia nucleare, un'analisi approfondita della storia della produzione di energia basata sull'uranio rivela un lato più oscuro dell'energia nucleare.

Energia nucleare: solo i fatti

Le centrali nucleari sono in circolazione dal 1951, quando l'Esperimental Breeder Reactor I (EBR-I) in Idaho produsse abbastanza elettricità per illuminare quattro lampade da 200 watt lampadine.

Le più grandi fabbriche nucleari su scala commerciale furono presto costruite negli Stati Uniti, in Canada, nell'Unione Sovietica e in Inghilterra.

Un tipico reattore nucleare utilizza l'uranio arricchito - solitamente uranio 235 o plutonio 239 - per generare energia. L'uranio radioattivo è formato in lunghe aste che vengono immerse nell'acqua; le aste di uranio riscaldano l'acqua, creando vapore, che quindi aziona una turbina a vapore. Il movimento delle turbine a vapore è ciò che genera elettricità. (I pennacchi di vapore acqueo visti dalle grandi torri di raffreddamento delle centrali nucleari sono solo vapore innocuo.)

Attualmente, ci sono oltre 430 centrali nucleari in servizio in tutto il mondo, e poco più di 100 negli Stati Uniti. (Poiché le piante vanno online o offline regolarmente, il numero esatto cambia ogni anno.) L'energia nucleare fornisce circa il 15 percento dell'elettricità mondiale e circa 20 dell'elettricità negli Stati Uniti.

La Francia, il Giappone e gli Stati Uniti sono i maggiori utilizzatori di energia nucleare, generando oltre la metà della potenza nucleare totale disponibile in tutto il mondo.

Vantaggi dell'energia nucleare

L'energia nucleare genera elettricità in modo molto efficiente se confrontata con le centrali elettriche a carbone. Secondo alcune stime, occorrono milioni di tonnellate di carbone o petrolio, per esempio, per duplicare la produzione di energia di una sola tonnellata di uranio.

E poiché la combustione di carbone e petrolio è uno dei principali fattori che contribuiscono ai gas serra, le centrali nucleari non contribuiscono al riscaldamento globale e ai cambiamenti climatici tanto quanto il carbone o il petrolio.

Alcuni analisti hanno sottolineato che un altro vantaggio per l'energia nucleare è la distribuzione dell'uranio attraverso la Terra. Non esiste un centro globale di estrazione dell'uranio - non esiste "Medio Oriente dell'uranio". Molti dei paesi che estraggono l'uranio, come l'Australia, il Canada e gli Stati Uniti, sono relativamente stabili, quindi le forniture di uranio non sono vulnerabili all'instabilità politica o economica come può essere il petrolio.

In caso di incidente nucleare ...

Quando le cose funzionano esattamente come dovrebbero, l'energia nucleare è una fonte di energia molto sicura.Il problema è che le cose non funzionano sempre così nel mondo reale. Una fusione parziale a Three Mile Island, in Pennsylvania, nel 1979, ha rilasciato radiazioni nell'atmosfera; i costi di pulizia hanno superato i $ 900 milioni di dollari.

Nel 1986, un progetto difettoso del reattore nella centrale nucleare di Chernobyl nell'Unione Sovietica provocò un'esplosione nello stabilimento. Le radiazioni nucleari sono state rilasciate per diversi giorni, causando un grave disastro che ha ucciso centinaia di persone in tutta la regione. E nel 2011, il reattore di Fukushima in Giappone è stato colpito da un terremoto e uno tsunami, causando un altro enorme disastro ambientale.

Nonostante le assicurazioni degli ingegneri nucleari e dei proponenti dell'energia nucleare, disastri come questo sono del tutto imprevedibili e fin troppo comuni, e senza dubbio continueranno. Il prezzo per queste crisi è straordinariamente alto. Dopo Chernobyl, ad esempio, circa cinque milioni di persone sono state esposte a livelli elevati di radiazioni; l'Organizzazione Mondiale della Sanità stima che siano stati provocati circa 4.000 casi di cancro alla tiroide e che un numero incalcolabile di bambini nella regione sia nato con gravi deformità.

Se un incidente nucleare come Fukushima dovesse colpire gli Stati Uniti, le ripercussioni sarebbero catastrofiche. Quattro reattori nucleari in California si trovano vicino a linee di faglia attiva per terremoti. La centrale nucleare di Indian Point, ad esempio, si trova a soli 35 miglia a nord di New York ed è classificata dalla Nuclear Regulatory Commission come la centrale nucleare più rischiosa del Paese.

Una parola sui rifiuti nucleari

Un altro problema innegabile è lo smaltimento sicuro delle barre di combustibile nucleare esaurito. I rifiuti nucleari rimangono radioattivi per decine di migliaia di anni - ben oltre la capacità di pianificazione di qualsiasi agenzia governativa. E ogni anno, una centrale nucleare attiva produce da 20 a 30 tonnellate di rifiuti radioattivi. Anche in un paese avanzato come gli Stati Uniti, le scorie nucleari vengono attualmente immagazzinate in siti temporanei in tutto il paese, mentre politici e scienziati discutono la migliore linea d'azione.

E a proposito di rifiuti, alcuni critici sottolineano che le enormi sovvenzioni governative che l'industria dell'energia nucleare riceve sono l'unica cosa che rende fattibile l'energia nucleare. Circa 58 miliardi di dollari di garanzie sui prestiti e sussidi del governo federale degli Stati Uniti puntano sull'industria nucleare, secondo l'Union of Concerned Scientists. Senza i sussidi dei contribuenti, sostengono, l'intera industria potrebbe crollare poiché i subsides sono superiori al prezzo medio di mercato dell'elettricità prodotta.

L'energia nucleare è rinnovabile?

In una parola: No. Come l'olio, il gas naturale e altri combustibili fossili, l'uranio non è rinnovabile e ci sono forniture limitate di uranio che possono essere estratte per l'energia nucleare. E l'uranio minerario ha i suoi rischi, incluso il rilascio di gas radon potenzialmente letale e lo smaltimento di rifiuti minerari radioattivi.

Il fatto che l'energia nucleare non sia rinnovabile è, ovviamente, uno svantaggio significativo che rende le fonti rinnovabili di energia come l'energia solare, geotermica ed eolica sembrano molto più attraenti.Date le complessità e le sfide dei bisogni energetici mondiali, i pro e i contro del nucleare continueranno a essere un tema caldo per molti anni a venire.